Атланты  — по древнегреческой мифологии – титаны, призванные Зевсом поддерживать небесный свод. Так и у здания Нового Эрмитажа атланты поддерживают массивный балкон.

Десять одинаковых атлантов были созданы по рисунку Гальбига, по модели скульптора А.И.Теребенева, который за их создание был удостоен звания академика.

Пятиметровые фигуры атлантов высекали на протяжении пяти лет 150 мастеров- каменотесов из серого сердобольского гранита. Затем, на протяжении еще 3 лет – вручную полировали пятиметровые статуи.

Атланты изображены в виде молодых юношей великолепного телосложения. На их головах венки из колосьев, на лица ниспадают пряди волос, набедренные повязки из медвежьих шкур. Лица их горды и одухотворены, они не склонились под тяжкой ношей, горды оказанной им честью нести громаду.

Атланты давно обросли легендами и стали частью петербургского фольклора. Так, по известной примете, жених и невеста в день бракосочетания должны подержаться  за большие пальцы атлантов, тогда брак их будет счастливым, а дети, рожденные в этом браке – очень красивыми.  Помогают атланты и в решении личных проблем, главное – подержаться за большой палец скульптуры в одиночестве.

«Когда на сердце тяжесть и холодно в груди
К ступеням Эрмитажа ты в сумерках приди.
Там без питья и хлеба, забытые в веках
Атланты держат небо на каменных руках»…

Быть может, именно атланты поддерживают низкое питерское небо, чтобы оно окончательно не опустилось на хмурые крыши.